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The Atrocities Committed by the Spanish Crown Against the Indigenous Americans

Context

The Atrocities Committed by the Spanish Crown Against the Indigenous Americans

Bartolomé de Las Casas, a defender of indigenous people’s rights, wrote a book about the atrocities committed against a group of indigenous people in the West Indies. The book, published in 1552, is called A Brief Account of the Devastation of the Indies. Las Casas wrote this book because he wanted many people to know about the Spanish crown’s horrible actions. It is one of the first books written about people who were treated so poorly. Furthermore, this book has images to illustrate what happened to the indigenous people; some of the pictures are very graphic and show the terrible life that existed for the native people. The book had a tremendous impact on the world in the 16th century and even today.

 In 1502, Las Casas traveled to Hispaniola, an island in the Western Indies, and participated in various explorations of the island. The Spanish Crown, that wanted to thank him for his work, rewarded Las Casas with cession of land and a few of the island’s natives. A short time later, Las Casas started to spread the word of Chrisitanity to the natives, and Las Casas was officially ordained as a priest by the Christian church around 1512. One year later, the violent conquest of the island began and ended with many lost lives, a devastated island, and a new ruler. For the second time, Las Casas was given a reward for his actions; this time the prize was a few indigenous slaves. It was twelve years before Las Casas realized how horrible his own actions were. On the August 15th in 1514, Las Casas gave a speech about his plans to return his reward of the slaves and land and began to protest wicked treatment that the slaves received. After his announcement, he left for Spain where he came up with two ideas to better the treatment of the indigenous people.

When Las Casas arrived in Spain, he developed his ideas with the archbishop of Toledo, Francisco Jiménez de Cisneros, who agreed with Las Casas’ desires to award better treatment to the natives. Ciserno was very helpful in this mission because he had a lot of influence throughout Spain. The pair’s first idea was to send Spanish farmers to the Western Indies to make the conquest more peaceful. In this case, Las Casas would start a community of Spanish and indigenous people of the Western Indies (or the region that today is known as Venezuela). In 1520, Las Casas and some farmers left for the Americas, but their mission was not successful because there were not enough farmers. In response, the indigenous planned an effective attack against the Spanish. The second idea Las Casas developed was to bring slaves from Africa because he thought the new presence of new slaves would take the attention off the indigenous slaves. Unfortunately, Las Casas did not think completely through his idea and the consequences it would bring. When the African slaves arrived, their lives were changed by the new land since the working conditions were atrocious and the punishments were brutal. Las Casas’ biggest error was his dedication to the indigenous people of the West Indies without a thought for the other groups he would effect, and because of this, he suffered for the rest of his life with the guilt of starting the African slave trade in the Western Indies.

From its publication, the book’s impact was strong. Other countries started to denounce Spanish customs and many Spanish citizens were not happy with their country. The Black Legend, the so-called propaganda against Spain, became more frequent in Europe because many citizens were voicing their displeasure. Originally, the book was written in Spanish, but over the course of a few years it was translated into different languages and was spread throughout Europe.

 The book contains some informative yet graphic illustrations to show what was happening to the native people; they were created by Teodor de Bry, a goldsmith and well-known engraver of that age. He also constructed maps of the early America. A less alarming illustration is one of a map of the land; it shows some villages, lakes, mountains, and a volcano labeled as “a mountain in flames”. This map’s function is possibly to show the viewers where the barbaric events happened or to demonstrate how many native people lived in the area. The other type of image is the more graphic ones of the crimes against the native people. For example, there is an engraving of a baby that is being held upside down and other naked people being hung over a fire. Although difficult to look at, without these illustrations the book would not have as much power from the reader’s perspective; the ability to see the actions of the colonists is very powerful. They remind the readers that the atrocities were not just tortures, but they were events that innocent people were subjected to. Las Casas’ descriptive writing is very important, but Bry’s illustrations allowed the people of Spain to see what their country was doing abroad.

The situation in the Western Indies was horrible; the indigenous people were whipped, hit, and killed. Las Casas, mistakes and all, completed his main goal of amplifying the indigenous voices and show the injustices to people who had no idea what was happening. In my opinion, he completed a giant job; he created an understanding of what the phrase ‘human rights’ means in a time when there was no definitive definition or a public interest in the topic. His story is one of perseverance–if he gave up his fight for indigenous rights, it would have been many years before a change was made to benefit the native people. It is possible that today’s people would never have been informed about the injustices without the work of Las Casas and the illustrations of Bry in A Brief Account of the Devastation of the Indies.


Contexto

Las atrocidades cometidas por la corona española contra los indígenas de las Américas

Bartolomé de Las Casas fue un defensor de los derechos de los indígenas que escribió un libro sobre las atrocidades cometidas contra estos en las Américas. El libro, publicado en 1552, se llama Brevísima relación de la destrucción de las Indias. Las Casas escribió este libro porque quería que muchas personas supieran las horribles acciones de la corona española. Es unos de los primeros libros escrito sobre personas que fueron maltratadas. Además, la escritura tiene imágenes para ilustrar lo que les pasó a los indígenas. Algunas son muy gráficas y muestran la vida terrible que existía para las personas nativas. El libro tuvo un gran impacto en el mundo en aquella época y aún lo tiene hoy en día. 

En 1502, Las Casas viajó a Hispaniola, una isla en las Indias Occidentales, y participó en varias exploraciones. La Corona, que quiere dar sus gracias a Las Casas por su trabajo, le dio una encomienda que incluyó una cesión de terreno y unos nativos de la isla. Apenas un tiempo después, Las Casas empezó a introducir la palabra del cristianismo entre los nativos, y fue ordenado por la iglesia cristiana cerca de 1512. Un año después, comenzó la conquista violenta que terminó con muchas vidas, una isla devastada y un nuevo gobernante. Por segunda vez, Las Casas logró un premio por sus acciones; en esta ocasión eran unos indígenas esclavizados. Pasarían doce años antes de que Las Casas se diera cuenta qué horribles eran sus acciones. El quince de agosto de 1514, Las Casas dio un discurso sobre sus planes para devolver su premio y los indígenas al gobernador y empezó a protestar el malvado tratamiento que estos recibían. Después de su anuncio, salió para España y allí tuvo unas ideas para mejorar el tratamiento hacía los indígenas.

Cuando llegó a España, desarrolló sus ideas con el arzobispo de Toledo, Francisco Jiménez de Cisneros, quién estaba de acuerdo con los deseos de Las Casas. Cisneros fue muy útil en esta misión porque tenía influencia en España. La primera idea de los dos fue mandar agricultores españoles a las Américas para hacer la conquista más pacífica. En este caso, Las Casas empezaría una comunidad de españoles e indígenas en las Américas (o la región que en nuestros días es Venezuela). En 1520, Las Casas y unos agricultores viajaron a las Américas, pero esta misión no fue exitosa. No había suficientes agricultores y por eso hubo un ataque de los indígenas contra los españoles. La segunda idea fue traer esclavos desde África, y creó un plan para mejorar la condición en las Indias. Las Casas pensaba que los nuevos esclavos llamarían la atención de los indígenas, pero él no sopesaba todas las consecuencias de esta idea. Cuando los esclavos africanos llegaron, sus vidas cambiaron en la nueva tierra, pues las condiciones de trabajo eran espantosas y el castigo brutal por parte de los conquistadores. El error principal de Las Casas fue su dedicación a los indígenas sin un pensamiento claro sobre los otros grupos afectados, por lo que sufrió toda su vida con la culpa de la esclavitud masiva de africanos.

Desde su publicación, el impacto del libro fue fuerte. Otros países empezaron a denunciar las costumbres de España y muchos ciudadanos españoles no estuvieron contentos con su país. La Leyenda Negra, la así llamada propaganda contra España, se hizo muy frecuente en Europa porque los ciudadanos estaban expresándose. Al principio, el libro fue escrito en español, pero en el transcurso de unos años fue traducido a otras lenguas y extendiéndose su difusión a lo largo de Europa.

La Biblioteca de Virginia posee un ejemplar en francés del año 1620. El libro contiene unas ilustraciones informativas y gráficas para mostrar lo que les pasó a los indígenas; se trata de grabados realizados por Teodor de Bry, un orfebre y grabador conocido en esa época, quien también hizo unos mapas antiguos de los Estado Unidos. En la Brevísima relación de la destrucción de las Indias, una ilustración menos alarmante es un mapa de la tierra; tiene unas aldeas, lagos, montañas y un volcán etiquetado como “una montaña en llamas”. La función de este mapa posiblemente sea mostrarle al lector dónde los bárbaros eventos pasaron o mostrarle cuántas personas nativas vivían en el área. El otro tipo de imágenes son las ilustraciones más gráficas de los crímenes cometidos contra las personas nativas. Por ejemplo, en un dibujo hay un bebé que está sostenido boca abajo y otras personas desnudas que están siendo colgadas encima del fuego. Aunque son difíciles de mirar, sin estas ilustraciones el libro tendría menos poder para transmitirle al lector su menaje; la posibilidad de ver las acciones de los colonos es muy potente. Las imágenes recuerdan que las atrocidades no eran solamente las torturas, sino que eran algo a lo que personas inocentes estaban sometidas. Las palabras de Las Casas eran importantes, pero las ilustraciones de Bry hicieron que las personas de España pudieron ver lo que su país estaba haciendo.

La situación en las Américas era horrible; los indígenas estaban siendo azotados, golpeados y asesinados. Las Casas, con sus errores y todo, completó su meta principal de amplificar las voces de las personas indígenas de las Américas y mostrar las injusticias a las personas que no conocían esta realidad de la corona. En mi opinión, él hizo un trabajo grandísimo; creó una comprensión más clara de la frase “los derechos humanos” en un tiempo cuando aún no había una definición definitiva o un interés del público. Su historia es una de perseverancia–si él hubiera dejado de trabajar para los indígenas, habrían pasado muchos más años antes de que algo se hubiera hecho por los indígenas. Es posible que nunca nos hubiéramos enterado de las injusticas sin el texto y las ilustraciones de Brevísima relación de la destrucción de las Indias.



This Document Bank of Virginia entry has been contributed by University of Richmond student Natalia Szumel (LAIS 309- Spanish Writing Workshop, Spring 2017).

Citations: 

Casas, Bartolomé De las, and Théodor De Bry. Brevissima relación de la destruyción de las Indias. Sevilla: Er Revista de Filosofía, 1991.

Clayton, Lawrence. "Bartolomé de las Casas and the African Slave Trade." History Compass7, no. 6 (2009): 1526-541. Accessed March 29, 2017. doi:10.1111/j.14780542.2009.00639.x.

Dussel, Enrique. "Bartolomé de Las Casas." Encyclopædia Britannica. Encyclopædia Britannica, inc., 4 Dec. 2015. Web. 13 Mar. 2017. 

Standards

WHI.14, WHII.1

Suggested Questions

Food for Thought:

1.) Why do you think that Fray Bartolomé de Las Casas wrote 
Brevísima relación de la destrucción de las Indias?

2.) Why Theodor de Bry drawings were so important?

3.) What impact had Las Casas work in the history of humanity?

Comida para pensar:

1.) ¿Por qué piensas que Fray Bartolomé de Las Casas escribió  Brevísima relación de la destrucción de las Indias?

2.) ¿Por qué fueron importantes las ilustraciones de Theodor de Bry? 

3.) ¿Qué efecto tuvo el trabajo de Las Casas en la historia de la humanidad?

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