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Cigarette Label of Jefferson Davis

Context

The Cigarette Label of Jefferson Davis

Although they are simply pieces of paper, cigarette labels represent broader concepts and reflect the culture and the general values of a population.  It is important to analyze how the labels have changed throughout time and how they vary based on where they came from.  Even though there are many people with different perspectives and opinions, the content of one label can represent a widespread movement or belief.  Therefore, what appears on a label is a contemporary idea; it reflects the feelings or ideas of the majority of the people.  Those that do not present relevant ideas lose success and, with time, are eliminated.  However, those that convey popular ideas are granted with success, and subsequently recreated and gain more influence.

Context also possesses an important role in the value of the labels.  Since popular beliefs are always changing with time, the labels themselves also change to reflect contemporary belief.  One label with a controversial phrase may not be popular one day, but a month later, may represent the beliefs of a population.  For example, during war times, the public opinion had a tendency to change beliefs but ultimately unite under the same cause.[1] During the first world war, there existed a lot of strong nationalist vocabulary that reflected popular attitude.  However, if these words were written on a label two years earlier, they would not have been met with the same reaction and support from the public.  This mark of Jefferson Davis, an old label, can be analyzed to understand the context of the time in which it was created.  Davis was a prominent figure in the political world as president of the American confederacy.  During this period of time, he was a very controversial figure; loved by some, hated by others.[2]  This division that Davis created can be the reason why this label was so popular.  Davis’ face dominates the image.  His clothing is a symbol of wealth; a reason for respect from people within the South.  People with power and wealth liked Davis, because he proposed policies, including the continuation of slavery, would defend and continue their dominance.  

It is likely that powerful white people of the south supported this image and the figure of Davis, including all that he stood for.  The rest of the label emphasizes him as a figure; the producers of cigarettes used the symbol of him to obtain more profit, and this was quite effective.  Since the label appealed to the conservatives, they were the “important” people to please, seeing as the ideas of slaves and impoverished were not in line with his beliefs but they also would not be able to buy the cigarettes in the first place.  Therefore, the company that created the label consciously manipulated the visual content to maximize profit.  This is a pattern when the labels are created, since they are a part of a large business.

In terms of design, it cannot be ignored that the only text written on the label of the product is smaller than the text that says “Jeff Davis.”  Moreover, his photo has a dominating presence on the label.  In this way, the cigarettes are the embodiment of Davis.  Those who buy these cigarettes are not only obtaining a product, but they are making a political statement, whether it is intentional or not.  It is likely that people who did not support Davis looked for labels without his figure, but if other options did not exist, this could have contributed to the increasing popularity of his political presence.  This type of commercialization of ideas is more common today, and because of this, consumers must be more informed.

Given that this label was used during the context of the Civil War in the United States, the people who bought cigarettes with this label were taking a side during the war, or at least supporting the action of war.  The only part that is in color on the label is the shield in the top of the photo, almost as if it is in the sky.  This, together with the symbols of the American flag, can be considered propaganda to incite American pride during this time.  In addition, the decoration that surrounds Davis’ face is another way of glorifying him and the war.

In a broader context, it is imperative that we examine the role of labels throughout time.  Although initially, the main role was to reflect public opinions and ideas, this role has changed with time.  With the passing of law 15 in 1966, a responsibility was established to inform the public consumer about the various negative health effects that correlated with smoking cigarettes.[3]  As a result, the inclusion of health advisory warnings have taken attention away from more idealistic messages.  Nevertheless, cigarette labels have had an important role in forming opinions of our past.

Contexto

La etiqueta de cigarrillo de Jefferson Davis

Aunque son simplemente pedazos de papel, las etiquetas de cigarrillos representan conceptos más amplios y reflejan la cultura y los valores generales de una población.  Es importante analizar cómo las etiquetas han cambiado a través del tiempo y cómo varían dependiendo del lugar de origen.  A pesar de que hay muchas personas con perspectivas y opiniones diferentes, el contenido de una etiqueta puede representar una creencia o movimiento muy popular o polémico.  Por consiguiente, lo que aparece en una etiqueta es una idea contemporánea; refleja los sentimientos o ideas de la mayoría de las personas.  Aquellas que no preservan ideas relevantes pierden éxito y con el tiempo son eliminadas. Por el contrario, las etiquetas con temas o ideas populares tienen éxito, son recreadas repetidamente y adquieren más influencia.  

El contexto o la temporalidad también mantiene un papel importante en el valor a las etiquetas.  Puesto que las creencias populares están cambiando todo el tiempo, las etiquetas también tienen que cambiar para reflejar las creencias contemporáneas.  Una etiqueta con una frase controvertida puede no ser muy popular un día, pero un mes después, representa las creencias de una población.  Por ejemplo, durante los tiempos de guerra, la opinión pública tiene una tendencia a cambiar de creencias o unirse bajo una misma causa.[1] Durante la primera guerra mundial, existía vocabulario de nacionalismo que reflejaba la actitud popular entre la población.  Sin embargo, si estas palabras hubieran estado escritas en una etiqueta dos años anteriores, no habría sido la misma la reacción de apoyo de la población.  Esta etiqueta de Jefferson Davis, un marbete viejo, y se puede analizar para entender los valores de la gente y el contexto de la época.  Davis fue una figura prominente en el mundo político como presidente de la confederación americana.  Durante esta época, él fue una figura muy controversial; amado por algunos, odiado por otros.[2]  Está división que crea Davis puede ser la razón de la popularidad de esta etiqueta. En esta imagen, lo central es la cara de Davis.  Su ropa es un símbolo de riqueza; un motivo de respeto entre la gente del sur.  A las Personas que tenían poder y dinero les gustaba Davis porque él defendía la continuación de su dominio, y la opresión y la esclavitud de los afroamericanos, que era parte de su forma de vida.

Es probable que personas blancas poderosas del sur apoyaran esta imagen y la figura de Davis, incluyendo todo lo que él simbolizaba.  El resto de la etiqueta lo enmarca como un héroe; los productores de ese cigarrillo usaron el símbolo de Davis para obtener más ganancias, y eso fue muy efectivo.  Puesto que la etiqueta apeló a los conservadores, ellos fueron las personas “importantes” para complacer, mientras que los esclavos y las personas pobres que no estaban de acuerdo con las ideas de Davis, no habrían podido comprar los cigarrillos en primer lugar.  Asimismo, la compañía que creó la etiqueta está conscientemente manipulando la opinión pública por medio del contenido visual para maximizar sus ganancias.  Esto es un patrón cuando las etiquetas son creadas, puesto que son parte de un negocio con grandes ganancias.

En términos de diseño, no se puede ignorar que el único texto en la etiqueta que está describiendo el producto es más pequeño que el texto que dice “Jeff Davis.” Además, su foto grande tiene una presencia dominante en la etiqueta.  De esta manera, los cigarrillos son la encarnación de Davis.  Los que compran estos cigarrillos no solo están obteniendo un producto, sino que están haciendo una declaración política, sea intencional o no.  Es probable que las personas que no apoyaban a Davis buscaran etiquetas sin su figura, pero si no existía otra opción, esto podría contribuir a un aumento en la popularidad de esta figura política. Este tipo de comercialización de las ideas es más y más común hoy, y por eso los consumidores necesitan estar muy informados y conscientes.

Dado que esta etiqueta fue usada durante el contexto de la guerra civil en los Estados Unidos, los personas que compraron esos cigarrillos estaban tomando un partido durante la guerra, o al menos apoyando la acción de la guerra.  La única parte en color en la etiqueta es el escudo en la parte superior de la foto, casi como algo en el cielo.  Con los símbolos de la bandera de América esto puede considerarse propaganda que incita al orgullo americano durante esa época.  Junto con la colección de la bandera en la parte superior, la decoración que rodea la cara de Davis tiene un efecto de glorificación de Davis y la guerra.

En un contexto más amplio, la examinación del cambio en el papel de las etiquetas es imperativo.  Aunque inicialmente el papel principal de las etiquetas fue reflejar opiniones públicas o promocionar ideas, este papel cambió con tiempo.  Con la aprobación de la ley 15 en 1966, se estableció la responsabilidad a informar al público consumidor sobre los varios efectos negativos sobre la salud.[3] Como resultado, la inclusión de las advertencias sanitarias ha quitado la atención sobre los mensajes más idealistas.  Sin embargo, las etiquetas de cigarrillos han tenido un papel importante en la formación de puntos de vista sobre el pasado.


This Document Bank of Virginia entry has been contributed by University of Richmond student Rachel Kleiman (LAIS 309-Spanish Writing Workshop, Spring 2017).

[1]  Library of Virginia, Multiple Exposure Catalog
[2] Civil War Trust, Saving America’s Civil War Battlefields
[3] Federal Trade Commission 

Suggested Questions

Food for Thought:

1.) What does the commercialization of ideas mean and what are the possible implications of it?

2.) How has the content on a label reflected popular beliefs during a certain time? What would happen if the content clashed with popular ideas?

3.) Does a single label have the power to create real widespread conflict?

4.) What are the main products now that most effectively reflect popular beliefs?
 

Comida para pensar:

1.) ¿Qué significa la comercialización de ideas y cuáles son las implicaciones de esto?

2.) ¿Cómo el contenido de una etiqueta refleja creencias populares durante una cierta época?

3.) ¿Qué pasaría si el contenido choca con las ideas populares? ¿Una sola etiqueta tiene el poder de crear un conflicto generalizado?

4.) Ahora, ¿cuáles son los productos principales que hoy están reflejando creencias populares?

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