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Portrait of Simón Bolívar

Context

Portrait of Simón Bolívar

This portrait depicts Simón Bolívar, leader of the movement for independence of Spanish American colonies. Little is known about this antique portrait, and many aspects remain a mystery. It was painted during the lifetime of Bolívar, around the year 1825. It is possible that the painting is by the Ecuadorian artist Antonio Salas, but historians remain unsure. Regardless, the painting holds historical value because it captures one of the most important figures in the battle for independence in South America.

 
Simón Bolívar was born in Caracas, Venezuela in 1783, to a creole family involved in the copper and gold mines of Venezuela. In 1799, Bolívar moved to Spain after the death of both his parents. He married María Teresa Rodríguez del toro in 1802, but she died of yellow fever the following year when the couple visited Venezuela. After the death of his spouse, Bolívar returned to Europe for five years, and during this period he met Napoleon and was influenced by many of his ideas about the European political climate. Bolívar returned to Venezuela again in 1807; shortly after, Joseph Bonaparte was named by Napoleon king of Spain and its colonies, including Venezuela. As a result, Bolívar joined the resistance, and travelled to Europe in 1810 to act as an ambassador for the group. Meanwhile, other members of the group continued fighting against the colonial government in South America.

Fianlly, Bolívar and his followers invaded Venezuela on May 14, 1813, in an event known as the “Campaña Admirable.” The rebels established the Second Republic of Venezuela, and Bolívar became known as “El Liberador” of the colonies. However, he was forced to flee his country after the eruption of a civil war there. He settled in Jamaica and published his famous “Carta de Jamaica,” in which he described the type of government he envisioned for Venezuela. Finally, he was able to return to South America and continue his battle for independence. In 1821, the Federation of Gran Colombia, which included parts of Venezuela, Colombia, Panama, and Ecuador, was created under his leadership, and in 1824 he was named dictator of Peru. But although he had achieved independence in South America, he failed to establish a strong, centralized government for all of the former colonies, and different political factions fought to establish separate nations throughout Gran Colombia. Bolívar acted as dictator from 1820 through 1830, and scholars believe the portrait was created during this period. Eventually, Bolívar resigned from his post and planned his escape to Europe, but died in 1830 tuberculosis before he was able to leave.

In the mid-1820s, Captain William K Smith of the US Navy purchased the portrait in Peru. In 1827, Smith sailed back to the United States and returned to Salem, Massachusett, his place of residence. Then, he travelled to Spotsylvania, Virginia in 1830 during a gold rush, settled in Fredericksburg, Virginia, and died in 1866 after leaving the portrait to his younger brother. Ultimately, it was donated to the Library of Virginia in 1875, and today it remains in one of the library’s special collections. The work represents Bolívar in a detailed, realistic, and traditional portrait style of the period. It was painted with oil on woods, and as a result of its materials and age has become slightly warped and deformed. The primary colors that exist are black, red, and brown, colors that create a dark, obscure scene. In 2014, the director of the Museo de Arte de Lima, Natalia Maljuf, declared that the painting was most likely painted either by or in imitation of Antonio Salas. In addition, the portrait likely served as model for a bust of Bolívar by artist Gil de Castro (1785-1841). Although much about this portrait remains unknown, it is a fascinating part of the history of South America and of the life of Simón Bolívar. In addition, it is possible that historians will discover more about the painting as more historical sources are uncovered in the furture.



Contexto

Retrato de Simón Bolívar
 

Este retrato representa a Simón Bolívar, el dirigente del movimiento por la independencia de las colonias hispanoamericanas. De este retrato antiguo, poco se sabe y algunos aspectos siguen siendo un misterio. Fue pintado durante la vida de Bolívar, alrededor del año 1825. Es posible que la pintura sea del artista ecuatoriano Antonio Salas, pero los historiadores no están seguros de esto. No obstante, la pintura tiene un valor histórico porque captura a una de las personas más importante de la lucha por la independencia de América del Sur.

Simón Bolívar nació en Caracas, Venezuela, en 1783 una familia de la hidalguía criolla, involucrada con las minas de oro y cobre en Venezuela. En 1799, Bolívar se mudó a España después de la muerte de sus padres. Se casó con María Teresa Rodríguez del Toro en 1802, pero ella murió de fiebre amarilla al año siguiente, cuando ambos viajaron a Venezuela. Después de la muerte de su esposa, Bolívar regresó a Europa brevemente por cinco años y durante esta época él conoció a Napoleón y aprendió mucho sobre el clima político de Europa. A continuación, Bolívar volvió a Venezuela otra vez en 1807. Luego, Joseph Bonaparte fue nombrado por Napoleón el rey de España y sus colonias, incluyendo Venezuela. Como resultado, Bolívar se unió a la resistencia y viajó a Europa en 1810 como el embajador y el representante del grupo. Mientras tanto, los miembros del grupo continuaron luchando contra el gobierno colonial en América del Sur.

Finalmente, Bolívar y sus seguidores invadieron Venezuela el 14 de mayo de 1813, en un evento conocido como la “Campaña Admirable.” Los rebeldes establecían la Segunda República venezolana y llamaron a Bolívar como “El Libertador” de las colonias. Sin embargo, fue forzado a huir de su país después de la irrupción de la guerra civil. Bolívar se estableció en Jamaica y publicó su famosa “Carta de Jamaica,” en la que describió el tipo de república que quería para Venezuela. Finalmente, Bolívar pudo recorrer América del Sur y luchar por la independencia de las colonias. En el año de 1821, la federación de Gran Colombia, que incluía partes de Venezuela, Colombia, Panamá y Ecuador, fue creada bajo su liderazgo, y en 1824, fue llamado dictador de Perú. Aunque Bolívar había logrado la independencia en América del Sur, fracasó en construir un gobierno fuerte y centralizado para todas las colonias. Diferentes facciones esperaban establecer naciones separadas por toda la Gran Colombia. Bolívar actuó como el dictador de la Gran Colombia desde 1820 hasta 1830, y se cree que el retrato fue pintado en esa época. Bolívar renunció a su puesto e intentó huir a Europa, pero murió en Colombia en el año de 1830 de tuberculosis.

A mediados de los 1820s, el capitán William K. Smith, de la armada de los Estados Unidos, compró el retrato en Perú. En 1827, Smith navegó hacia EE. UU. y lo llevó con él a Salem, Massachusetts, lugar en el que residía. Sin embargo, viajó a Spotsylvania, Virginia en 1830 durante la fiebre del oro. Se estableció en Fredericksburg, Virginia, y cuando murió en 1866 su hermano menor heredó el retrato. Eventualmente, éste se lo donó a la Biblioteca de Virginia en el año 1875 y hoy es parte de la colección especial. El cuadro representa a Bolívar en un estilo de retrato tradicional, muy detallado y realista. Fue pintado al óleo sobre madera y como resultado de sus materiales y su antigüedad, se ha hecho alabeado y deformado. Los colores primarios son negro, oro, rojo y marrón, colores que crean una escena oscura.

En 2014, la directora del Museo de Arte de Lima, Natalia Maljuf, declaró que el retrato probablemente fue pintado por o en imitación de Antonio Salas. Además, el retrato podría haber servido como un modelo para el busto de Bolívar por Gil de Castro (1785-1841). Aunque mucho sobre este retrato es aún desconocido, es una parte interesante de la historia de América del Sur y de la vida de Simón Bolívar. También, es posible que los historiadores descubran más cuando otras fuentes sean dejadas al descubierto.


This Document Bank of Virginia entry has been contributed by University of Richmond student Alison Wells (LAIS 309- Spanish Writing Workshop, Spring 2017).

Citations:

Bierck, Harold A. "Bolívar and Spanish American Coöperation." Pacific Historical Review 14, no. 2 (1945): 196-203. doi:10.2307/3634972.

Fisher, John. 2009. Simon Bolivar: A life - by Lynch, John. Bulletin of Latin American Research 28 (3): 458-9.

Standards

USII.9

Suggested Questions

Food for Thought:

1.) What do you think about the portrait history?

2.) What things would you like to know about the painting?

3.) What do you think about its style?


Comida para pensar:

1.) ¿Qué piensas sobre la historia del retrato?

2.) ¿Qué otras cosas te gustaría conocer sobre la pintura?

3.) ¿Qué piensas sobre su estilo?

 

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